Tutte le specie viventi sono costantemente esposte ad agenti reattivi che aggrediscono gli organismi dall’esterno e dall’interno.
Nel corso degli ultimi decenni l’attenzione della ricerca si è concentrata in particolare sui radicali liberi a causa del loro coinvolgimento nei processi di insorgenza di deficit organici e fonte primaria dell’indebolimento dei sistemi della vita, nervoso – endocrino – immunitario.
I radicali liberi sono prodotti dalle cellule stesse durante i normali processi fisiologici oppure possono avere origine ambientale: inquinamento atmosferico, radiazioni, agenti chimici, stress. In condizioni fisiologiche gli organismi viventi possiedono sistemi di difesa, barriere antiossidanti, che proteggono le biomolecole strutturali di ogni organo dall’attacco dei radicali liberi. Ma se l’equilibrio tra barriere e radicali viene meno si innesca una situazione di “stress ossidativo”, quale responsabile della compromissione funzionale di cellule e tessuti: l’impalcatura altamente sensibile a questo quadro degenerativo è proprio la membrana delle cellule del nostro sistema immunitario.

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